Violente tempête automnale sur les bourses - KSJ janvier 2019

C'est un euphémisme de dire que le dernier trimestre 2018 a été mouvementé sur les marchés boursiers. En un rien de temps, l'indice américain Standard & Poor's a perdu environ 10%. Le Nasdaq, qui compte de nombreuses entreprises technologiques, a même chuté de près de 15%.

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Euphémisme

La situation sur les marchés boursiers européens n'était guère meilleure. L'indice Eurostoxx50, en difficulté depuis un certain temps, a perdu plus de 10%, tout comme notre Bel20. Depuis mi-janvier, le Bel20 affiche déjà une perte d'environ 20%.

Depuis le début de cette année, la plupart des indices américains sont encore bénéficiaires, du moins convertis en euros. La hausse du dollar entre-temps y est bien sûr pour quelque chose. La plupart des bourses européennes flirtent au cours de la même période avec une perte de 10-15%.

Cela peut paraître surprenant, mais la baisse n'était pas en soi si anormale. Nous avons été gâtés ces dernières années par une période relativement longue de volatilité historiquement faible et nous revenons maintenant à une situation plus 'normale'. Cependant, certains facteurs indiquent que la correction est beaucoup moins innocente qu'il n'y paraît à première vue. Mais commençons par énumérer quelques paramètres macroéconomiques.

États-Unis: du vent dans les voiles

La croissance de l'économie américaine a atteint 3,5% au troisième trimestre, peut-être en partie grâce aux réductions d'impôts du Président Trump. Le taux de chômage a fortement baissé, passant de près de 10% en 2009 à moins de 4% actuellement. Il n'est donc pas surprenant que la confiance des consommateurs atteigne son plus haut niveau en près de deux décennies.

Cette bonne tendance aux États-Unis a cependant aussi un inconvénient. Depuis 2015, l'inflation a progressé vers les 3%. Comme une inflation excessive peut perturber l'économie, la Banque centrale américaine (la Fed) est contrainte de relever systématiquement les taux d'intérêt. Entre-temps, le taux d'intérêt a déjà été relevé pour la huitième fois, jusqu'à une fourchette de 2% à 2,25%.

Toutefois, l'intervention de la Banque centrale a fait passer les taux d'intérêt américains à dix ans de 1,5% mi-2016 à environ 3% aujourd'hui. Cela réduit la rentabilité des entreprises, qui voient leurs charges d'intérêts augmenter. La baisse des bénéfices se traduit par une baisse des valorisations boursières. En outre, les investisseurs ont été presque obligés d'investir dans des actions ces dernières années, parce que les obligations ne produisaient pratiquement aucun rendement. Mais avec la hausse des taux d'intérêt, les obligations américaines redeviennent une solution alternative plus intéressante et le marché boursier perd un peu de son éclat.

Causes de la correction

La hausse des taux d'intérêt est l'une des causes de l'effondrement des marchés boursiers, mais en aucun cas la seule. Les signes d'un ralentissement de la croissance économique sont au moins aussi importants. C'est moins frappant aux États-Unis, mais c'est d'autant plus visible en Europe. Le sentiment des responsables européens d'achats dans l'industrie manufacturière a fortement baissé ces derniers mois, passant de plus de 60 à 51,4 points. Un niveau supérieur à 50 suggère certes une croissance, mais c'est surtout la forte baisse qui est préoccupante. Un indicateur similaire, mais pour le secteur des services, a baissé de 58 à 51,4 points.

La baisse considérable de la confiance en Europe est due, du moins en partie, au Président américain. Trump vise une guerre commerciale avec différents continents. La Chine est surtout visée, mais aussi l'Europe.

Guerre commerciale

Contrairement à ce que prétend Trump, personne ne « gagne » une guerre commerciale. Au contraire, une guerre commerciale entraîne toujours une hausse du prix des produits et des inefficacités et, en fin de compte, ne fait que des perdants. Des produits plus chers réduisent la demande et déclenchent ainsi un effet domino. Moins de matières premières sont nécessaires, moins de transport, la production est réduite, ce qui signifie aussi que moins de main-d'œuvre est nécessaire, moins d'investissements sont réalisés et, de cette façon, un cercle vicieux pouvant conduire à une récession se met en place. Il est possible que la Chine soit plus durement frappée que les États-Unis, mais c'est un mythe que les États-Unis eux-mêmes puissent s'en sortir indemnes. Et nous n'avons même pas mentionné les problèmes politiques, comme en Italie ou au Royaume-Uni. Une longue période d'incertitude peut en soi conduire à une réduction de la croissance économique, même si le résultat final est favorable.

Valorisation

Enfin et surtout, la valorisation élevée des actions est également une cause majeure de la correction. Même si toute une série d'actions sont devenues moins chères ces derniers temps, les marchés boursiers sont encore généralement assez chers, selon différents critères. Prenons, par exemple, le ratio cours-bitda (prix par rapport au bénéfice brut d'exploitation). L'indice américain Standard & Poor's et l'indice Nasdaq sont tous deux à leur plus haut niveau depuis près de vingt ans, même après la dernière correction.

Les grandes valeurs de croissance, telles que Facebook, Apple, Amazon, Netflix, Alphabet (Google) ont joué un rôle important dans la relance, mais sont maintenant aussi responsables d'une part importante du déclin. Le problème est que ces actions sont généralement (plus) difficiles à valoriser. Jusqu'à récemment, il ne semblait donc pas y avoir de limite supérieure pour ces actions. Le revers de la médaille est que la limite inférieure est tout aussi difficile à déterminer. À première vue, se réfugier dans des actions bon marché semble être une bonne idée, mais cela ne fonctionne guère dans la pratique. Au cours des derniers mois, nous avons vu des actions, qui étaient déjà bon marché, baisser après avoir annoncé des nouvelles décevantes. Nous pensons notamment à Bpost, la société informatique française Atos ou la société allemande Fresenius, active dans le secteur de la santé. Chacune de ces entreprises a perdu de dix à vingt pour cent en publiant des nouvelles décevantes, alors qu'elles avaient déjà fortement baissé auparavant.

Conclusion

La croissance économique montre les premières fêlures et pourrait prendre fin. La guerre commerciale augmente le risque de récession, surtout si elle s'intensifie. En prévision d'un éventuel ralentissement de la croissance, les investisseurs ont déjà fait baisser considérablement les marchés boursiers. Les entreprises qui déçoivent sont sévèrement sanctionnées et les actions bon marché ne font malheureusement pas exception. Le choix est donc difficile. Nous préférons capitaliser nos portefeuilles avec des sociétés stables qui ont des bilans solides et un bon rendement des flux de trésorerie. Cela réduit le risque d'erreurs importantes (bien qu'il soit impossible de l'exclure complètement). Réduire les actions trop chères et/ou trop risquées et donc accumuler un peu d'espèces n'est peut-être pas une mauvaise idée.

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Willem De Meulenaere

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